Les débuts de la Nouvelle-France - Un Québec qui se souvient

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Volume 4 Numéro 1
La Nouvelle-France en 1613
Carte dessinée par Samuel de Champlain / Domaine public
La Nouvelle-France en 1613
Carte dessinée par Samuel de Champlain / Domaine public

L'origine du nom Nouvelle-France, 1524

Sylvio Boudreau

L'histoire de la Nouvelle-France est étroitement associée à l'exploration de l'Amérique du Nord. L'origine du nom Nouvelle-France est attribuée aux frères Giovanni et Girolamo da Verrazzano. En effet, en 1524, en plus de nommer une partie de la région déjà explorée de l'Arcadie, ils ont utilisé les termes Francesca et Nova Gallia dans leurs écrits, désignant les terres situées à l'intérieur du littoral de l'océan Atlantique. On croit que Francesca aurait été inspirée du nom du roi de France, François Ier, pour lequel travaillaient les Verrazzano. Nova Gallia dériverait de l'ancien nom de la France, c'est-à-dire Gaule. En moins de cent ans, les noms de lieux de la région auront pris différentes appellations, variant selon les cartographes, les navigateurs et les écrivains :

  • En 1527, Francesca est utilisé par Magiolo en l'honneur de François Ier.
  • Gastaldi désigne le territoire sous le nom de Nova Francia en 1556.
  • En 1566, Zaltieri le nomme Nova Franza. Ce terme est repris par la suite par Porcacci Da Castiglione (1572) et par Porro (1590).
  • Sur les cartes d'Ortelius, le territoire est nommé Nova Francia, en 1570. Plancius utilise aussi ce terme en 1596.
  • En 1595, Mercator désigne, sur sa carte, la rive nord du fleuve Saint-Laurent par Nova Fran et la rive sud par Cia.

C'est Champlain qui établit de façon permanente l'utilisation du nom « Nouvelle-France ». En effet, il est inscrit en belles lettres calligraphiées « Nouvelle-France » sur une carte dessinée en 1607. Lescarbot utilise à son tour le nom de ce territoire pour le titre de son ouvrage publié en 1609, intitulé Histoire de la Nouvelle-France. Même l'Écossais William Alexander inscrit New France sur la côte Nord du Saint-Laurent et New England sur la côte sud. Dans ses plus beaux jours, la Nouvelle-France s'étendait de la Louisiane jusqu'à la baie d'Hudson, en passant par les golfes du Saint-Laurent et du Mexique, les Grands Lacs et Terre-Neuve. Ce territoire était divisé en trois grandes régions : le Canada (l'actuel territoire du Québec et de l'Ontario), la Louisiane (qui couvrait alors tout le Midwest américain) et l'Acadie (aujourd'hui le Nouveau-Brunswick, la Nouvelle-Écosse et l'Île-du-Prince-Édouard). Les différentes guerres européennes ont réduit graduellement le territoire de la Nouvelle-France. Après la conquête définitive de la Nouvelle-France par l'Angleterre, confirmée lors de la signature du traité de Paris en 1763, l'expression est sortie de l'usage.

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